17 Tense

This feature encodes the information about the tense of the verb. The three possible values are « présent » (present), « futur » (future) and « passé » (past).

Tense is an intrinsically deictic category in the sense that it refers directly to the temporal situation. More precisely, the grammatical tense situates the utterance chronologically in relation to the moment of utterance or in relation to a contextual point of reference, to use the terminology of Reichenbach. On this temporal axis, we distinguish the past, the present and the future, whether it be a question of simple or of composed tenses.

Présent (present)

The present describes an action that is taking place at the moment at which we are speaking (present continuous), or something that is generally the case (simple present). The present also has a temporally shifted use (historical present), in which a past action is described from the point of view of a contemporary observer, e.g. Marie devient reine en 1892 (Mary becomes Queen in 1892).
Examples:
tous disent la même chose, (1600-1800)
Tout ce bruit, quoique juste, au vent est répandu; (1600-1800)
quand tous les ouvrages de ces deux auteurs incomparables seroient perdus, (1600-1800) (conditionnel présent)

Futur (future)

The future indicates that an action belongs to a subsequent moment, either in respect of the present moment (futur simple (simple future): je parlerai (I will speak)) or in respect of another future moment (futur antérieur (future perfect): j'aurai parlé quand vous viendrez (I will have spoken by the time you arrive).

Examples:
Mais par une autre opinion bien avoüable, je tien que les escrits d'un poëte naturel, qui sera esclairé de quelque lumiere de science et d'industrie, seront tousjours de plus grande estime que ceux d'un esprit qui n'estant poëte que par le seul art, composera des vers exactement elabourez à la reigle. (1400-1650)
Dirai-je tout ? (1600-1800)

Passé (past)

A previous time in which the action expressed by the verb takes place. There are many more distinct temporal forms for the past tense than for the future tense. French verbs take no fewer than five past forms for the indicative alone: imparfait (imperfect), passé simple (simple past), passé composé (present perfect), passé antérieur (past anterior), plus-que-parfait (pluperfect), and these last three tenses have further composed forms which express certain nuances of anteriority; this brings the number of past tenses for the indicative alone to eight. The past tense is also expressed in the conditional and subjunctive moods, under simple and composed forms.

Examples:
Et le lendemain fut alé querir audit lieu et apporté à Paris en moult grant et belle conduicte, ordonnance et reverence qui fut faicte audit corps, comme bien le valoit (1400-1650)
Et, à l'entrée que fist le roy en ladicte ville de Paris par ladicte porte Sainct-Denis, il trouva une moult belle nef en figure d'argent, portée par hault contre la maconnerie de ladicte porte dessus le pont levis, en signifiance des armes de ladicte ville (1400-1650)
On y trouvoit de l'eau bénite à toutes les portes. (1600-1800)
Si son coeur dans l'Asie eût montré quelque effroi, (1600-1800)
que toute leur école s'étoit avisée d'embrasser, (1600-1800) von peut dire qu'ils furent fort malhabiles de ne l'avoir pas perdu tout à fait, (1600-1800)